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Es infalible en París, de día o de noche.

Este partido es diferente a cualquier otro en el tenis. Pocos de estos se encuentran en los deportes. Porque a pesar de que Federer y Nadal jugaron 40 partidos, todo fue ordenado y respetuoso. Porque el partido 59 entre Rafael Nadal y Novak Djokovic es todo o nada, cara de perro, fuego contra fuego. En la noche, Nadal golpea a Djokovic como un relámpago, electrificando su juego con un tenis brillante al estilo de Nadal: garra, corazón, golpes y semis. Nadal es un maestro tanto del día como de la noche.

A pesar de que los televisores tienen más poder que sus 110/109 victorias en la Philippe Chatrier, el español es una leyenda en Roland Garros, independientemente de a quién se enfrente. Incluso si eso significa enfrentarse al número uno del mundo. Sus partidos se pueden ver desde lejos. Simplemente tome asiento en cualquiera de los bancos de la sala y aplauda y vitoree mientras se hacen los puntos. 15-0; decibeles más fuertes, mejor punto; aplausos y temblores en las plataformas de las gradas, juego Definitivamente. Si el rival comete un error o anota un punto, los aplausos se silencian, pero el cántico de “¡Vamos, Rafa!” se amplifica, con acentos de varios colores.

Esa victoria moral la ganó Djokovic en las primeras horas de la mañana. Lo que Nadal no quería porque impedía que su golpe, sus efectos y su forma de entender el tenis floreciera con toda la vitalidad que ofrece el sol, el calor y la sobremesa. Pero el serbio se quedó con el premio menor, aterrorizado de que una vez que ambos salieran a la pista y el frío y la humedad que se había pronosticado lo ayudaran, lo envolvieran en una niebla de ideas y tenis. Ocurrió en los primeros diez minutos del partido. En el segundo set, serían 12 en una situación similar, o 18 en una situación diferente. Nunca ha habido un mayor enfrentamiento entre estos dos en términos de egos y el deseo de ser el más grande de la historia. Ser mejores que la versión anterior de sí mismos, ser mejores que la competencia, ser mejores en el presente, en el futuro y en todo momento.

Mientras el 13 veces campeón en París se dirige directamente al decimocuarto bocado, el Chatrier de 14.700 asientos estalla en aplausos. Empieza a abrir grietas cada vez más grandes en el serbio, y el partido, que se suponía iba a ser largo, se convierte en un tormento para el número uno. El jugador que llegó a este partido de mejor humor, habiendo ganado nueve juegos seguidos y el título de Roma, y ​​que no se había despeinado en las rondas anteriores. Que a Nadal, que llegaba con aparentes problemas, le destroce, como a ese pie, que le sacó de Roma antes de tiempo y le dejó el mensaje, entre la realidad y la nostalgia, de que no sabe cuántos partidos más se jugará en París.

Eso sí, el tiempo lo dice porque serán 36 el día 3, pero al principio y media noche se muestra el Nadal más completo, el de las rachas infinitas, el de los once títulos en Montecarlo, el de con los doce en el Conde de Godó, los diez en Roma. Un vendaval que se asemeja a la final de la Copa del Mundo de 2020. El otoño está en el aire. La que Nadal no quería porque el frío anula sus efectos, y la bola era una piedra, como decía.

El primer set dura una hora en una noche de 2022 cuando la temperatura es de 15 grados y baja, pero el español gana con un salvaje 6-2. Cuando el español no logra ganar el punto, la charang, un pequeño grupo de seguidores vestidos de blanco, se regocija. Es una campaña de intimidación y destrucción. Las caídas de Djokovic siempre las encuentra Nadal, que las devuelve con mayor precisión. Y mientras el español pone el calor que falta en el ambiente en su cuerpo y en las gradas, el serbio pierde la cabeza en la incredulidad y la impotencia.

Djokovic se ve perjudicado por un marcador de 6-2 y 3-0. Sus seguidores, también, que se meten de contrabando en la andanada de Rafas que emite la mayoría. Idemo, idemo que eleva al serbio, que tarda 18 minutos en encontrar el descanso y continúa hasta que el marcador es 4-3 a favor, lanzando todos los puños posibles al aire. No es necesario usar una raqueta para jugar este juego. Las ruedas de prensa, los horarios, los gritos, las toallas de varios colores, la cabeza gacha o los brazos levantados. Y el Chatrier se activa a medida que sube el nivel del serbio, así como la petición de Nadal.

No hay lugar para considerar el pie o las estadísticas durante cualquier juego. El momento presente es todo lo que importa. En la cuarta ronda del torneo.

El serbio se defendió con valentía en el segundo asalto (minuto 88), pero Nadal aceleró en el tercero. Descanso y confirmación siguen pasando por el vestuario. Ha vuelto a la normalidad con su derecha y conecta con el revés de Djokovic, que no es tan bueno como suele ser (53 errores no forzados). Tendrán 35 y 36 años, y habrán jugado esta ronda 42 y 36 veces en un Grand Slam, respectivamente, pero hay una acumulación de tensión que otros llaman nervios. El serbio tiembla, sus golpes se desorganizan porque no parecen molestar al aparentemente indestructible Nadal de París. Incluso dos dobles faltas no son suficientes para disipar el aura que lo ha rodeado en sus 110 victorias en este curso. Termina todo de forma magistral y derrite a Djokovic a cada paso, aunque él no sea consciente de ello.

Aunque esté abajo en el marcador, lo tiene controlado en el aire, como en otros partidos baleares. Sin embargo, contra Djokovic es un completo desconocido. Debido a que tiene explosiones de inspiración, es imposible saber quién está a cargo. Incluso cuando Djokovic parece tener la sartén por el mango en el cuarto set, Nadal contraataca: gana dos puntos de set, recupera ambos quiebres, del 2-5, y electrocuta al serbio en el desempate.

Nadal está imparable en París, ya sea de día o de noche. Está a dos pasos de ganar su decimocuarto título. El primero fue el viernes, cuando Carlos Alcaraz enfrentó a Alexander Zverev, quien se transformó en un iceberg, pulcro, inspirado y firme.

“Fue una velada maravillosa”. Siempre es difícil jugar contra Djokovic, uno de los mejores jugadores de la historia, y solo puedes rendir al máximo. Solo puedo expresar mi gratitud a toda la multitud diciendo gracias, gracias, gracias. Sabes lo especial que es este torneo para mí; es el torneo más importante de mi carrera, y lo que sentí hoy fue increíble”.

Oliver Barker

Nació en Bristol y se crió en Southampton. Tiene una licenciatura en Contabilidad y Economía y una maestría en Finanzas y Economía de la Universidad de Southampton. Tiene 34 años y vive en Midanbury, Southampton.

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